Guerra do Lítio – 'Começa o jogo' para a China e os EUA

- THE EPOCH TIMES - James Gorrie - TRADUÇÃO CÉSAR TONHEIRO - 15 FEV, 2022 -

Baterias de lítio exibidas na oficina de uma empresa de fabricação de baterias de lítio em Huaibei, província de Anhui, leste da China, em 14 de novembro de 2020. (STR/AFP via Getty Images)

A China está dominando o mercado de lítio enquanto os EUA impulsionam altas metas de adoção de veículos elétricos – o que poderia dar errado?


Os Estados Unidos estão a caminho de criar uma curva de demanda de lítio que só pode ser atendida pela China – mas apenas se Pequim quiser.


Isso porque os Estados Unidos – junto com a União Europeia – continuam a aprovar leis e promover a substituição de carros e caminhões movidos a gasolina e diesel por veículos elétricos (EVs).


O problema é que a China está comprando a maioria das minas de lítio e elementos de terras raras (REE) do mundo, das quais os EVs – e redes de energia – dependem criticamente.


Previsivelmente, à medida que a demanda global por lítio continua a aumentar, a China ganha mais poder de mercado a cada mina de lítio que compra – e está comprando minas de lítio em todo o mundo, da África do Sul e Austrália ao Canadá e América do Sul.


A compra mais recente da China da Neo Lithium Corporation do Canadá pela Zijin Mining Group Company ocorreu sem uma revisão de segurança nacional.


A China também adquiriu inúmeras minas e direitos de mineração no Chile sem muita concorrência. Essa nação sozinha fornece quase 25% do suprimento mundial de lítio e tem acesso à maioria das reservas mundiais de lítio.


Mas alguém está prestando atenção?


Se não agora, em breve irá notar. De acordo com a Benchmark Mineral Intelligence, “os déficits globais no fornecimento de lítio podem … aumentar mais de 60 vezes, para 950.000 toneladas em 2030”.

Monitores exibem os valores das ações da SQM (Sociedade Química e Mineira do Chile) na bolsa de valores de Santiago em 17 de maio de 2018. A chinesa Tianqi Lithium concordou em adquirir uma participação de 24% na chilena SQM, uma das maiores produtoras de lítio do mundo, em um negócio no valor de C$ 4,07 bilhões (US $ 4.1 bi). (Claudio Reyes/AFP via Getty Images)

Lítio: o novo petróleo


Vimos como esse tipo de dependência da energia de transporte acaba. Na década de 1970 (e hoje, infelizmente), os Estados Unidos se viram criticamente dependentes de suprimentos estrangeiros de petróleo. Os preços do petróleo subiram dramaticamente quando os produtores estrangeiros de petróleo formaram a Organização dos Países Exportadores de Petróleo (OPEP) para controlar o mercado de petróleo, manipulando a oferta para aumentar os preços.


Os preços dos transportes e dos alimentos aumentaram e a produtividade diminuiu, resultando na estagflação daquela época. Estamos vendo essa mesma dinâmica hoje, em grande detrimento da economia dos EUA.


Um resultado semelhante pode se desenvolver rapidamente em relação ao mercado global de lítio. Na verdade, já pode ser uma realidade, pois a China continua a dominar a mineração de lítio, as cadeias de suprimentos e a produção de baterias de lítio.


O atual déficit de produção de lítio nos Estados Unidos em comparação com a China é revelador.


A China tem cerca de 8% das reservas globais de lítio, enquanto os Estados Unidos têm apenas 4%. Mas a produção de lítio da China é 15 vezes maior que a dos Estados Unidos, com mais de 80% de toda a fabricação de células de bateria no mundo.


Além disso, a China está superando os Estados Unidos no mercado de lítio a cada passo, controlando tanto as cadeias de suprimentos de lítio quanto a produção de baterias, encurralando grandes fontes de lítio na Austrália – um importante fornecedor de recursos para a China – e América do Sul.


Pequim quer estar no negócio de 'negação de lítio'


Um fator-chave que muitos especialistas não consideram é que, ao contrário das empresas capitalistas ocidentais, os planos econômicos da China não se baseiam em margens de lucro ou em ganhar dinheiro. Assim, os lucros trimestrais e as preocupações ambientais não fazem realmente parte da tomada de decisões de Pequim. Atingir as metas de participação de mercado e cumprir os mandatos do Partido Comunista Chinês (PCC) para a transição de veículos elétricos são mais importantes.


É exatamente por isso que as empresas chinesas têm vantagem. Eles não são sensíveis ao preço. Esse será um grande fator daqui para frente, agora que os dias de queda dos preços do lítio parecem ter acabado.


A Agência Internacional de Energia (AIE) prevê que, até 2040, a demanda por lítio terá aumentado 42 vezes em relação aos níveis de 2020. Como nos mercados de petróleo, à medida que a demanda do mercado global continua a aumentar, a China ganha mais poder para determinar os preços do lítio. Pequim poderia – e certamente o faria – aumentar os preços para seus clientes globais.


Mas esse é o menor dos problemas com um mercado de lítio dominado pela China. Um resultado muito pior seria a China simplesmente decidir não vender lítio para os Estados Unidos ou a Europa.


Considere, por exemplo, o objetivo “Made in China 2025” de Pequim de tornar a China o centro tecnológico e manufatureiro do mundo. Requer mercado global e domínio tecnológico. O controle das cadeias de suprimentos e produção de lítio e REE é parte dessa estratégia.


Negar o lítio aos fabricantes de EVs dos EUA ajudaria muito a colocar os fabricantes de EVs dos EUA fora do mercado.


Os EUA podem reagir rápido o suficiente?


A boa notícia é que a política dos EUA agora está promovendo investimentos em plantas de produção de lítio sediadas nos EUA. A Tesla e a LG Energy estão entre as empresas que constroem novas fábricas nos Estados Unidos para atender à demanda.


Em 2021, o governo Biden lançou seu Plano Nacional de Baterias de Lítio. A política visa promover o investimento comercial em tecnologia de baterias de mineração, produção e reciclagem para estabelecer uma cadeia de suprimentos doméstica.


Mas será esse investimento suficiente?


Chegará em breve?


É difícil saber.


Enquanto isso, os Estados Unidos continuam lutando por acesso suficiente ao lítio, que é fundamental para sua indústria de veículos elétricos e outras tecnologias, como telefones celulares e sistemas de orientação.


Previsivelmente, você pode esperar que as tensões do lítio entre os Estados Unidos e a China permaneçam altas.


As opiniões expressas neste artigo são as opiniões do autor e não refletem necessariamente as opiniões do Epoch Times.


James R. Gorrie é o autor de “The China Crisis” (Wiley, 2013) e escreve em seu blog, TheBananaRepublican.com. Ele mora no sul da Califórnia.


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